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流星雨是从哪里来的?

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    郭鑫鹏

  在天气晴朗的夜晚,如果你在远离城市灯光的地方仰望夜空,就能看到满天繁星。如果你有足够的耐心以及足够幸运,也许还能看见一闪而过的流星。

  在某些特定时间,会有许多流星频繁地从夜空中划过,这被人们称作流星雨。根据流星雨出现在天空中的位置,人们以星座为它们命名,比如狮子座流星雨、猎户座流星雨等,它们每年出现的时间都相当有规律。这些流星雨是如何产生的呢?如果你曾经仔细观察过那些每年定时到访地球的流星雨,你会发现它们并不像雨一样平行朝一个方向飞去,而是从天空中某一特定的星座区域出现,然后像烟花一样向四面八方划过,就好像是从那个星座发射出来的一样。但其实并非如此。

  流星其实和天空中其他闪耀的星星不一样,它们只是漂浮在宇宙空间中的一些石头,被称为宇宙尘埃。本来它们并不会发光,但是当它们穿过地球的大气层时,因为速度很快,在与空气摩擦中产生大量热而燃烧,我们看见的也就是它们燃烧时的光。因为它们大部分很小,很短的时间内就燃烧殆尽,因此只有一闪而过的亮光。其中有少数能够成功坠落到了地面,就变成了陨石。

  你可能认为是地球的引力让这些石头飞来地球。但是与其说它们飞来地球,不如说是地球主动撞了上去,因为那些宇宙尘埃正好位于地球在绕太阳运行的轨道上。因为地球撞上了这些尘埃,那些误入地球大气层的流星看起来就是放射状地向四面八方散去,但其实它们只是朝我们平行飞来。如果在下雨时你仰头望天,也会看见平行落下的雨滴向不同方向散去。

  为了这些宇宙尘埃会大量集中在一处呢?其实那是彗星的碎片。彗星作为太阳系的小成员,它们几十年甚至上百年才会到访我们一次,在它们路过太阳附近时会因为太阳的照射融化,把自身的碎片留在轨道附近。

  如果它们的轨道幸运地和地球轨道重合,这些尘埃碎片就会在地球经过时变成夜空中的流星雨,所以我们每年都能定期观赏一些流星雨。猎户座流星雨就是著名的哈雷彗星留给我们的礼物。流星雨一般都会出现好几天,平时每小时会有几十颗流星,高峰时每小时会有几百甚至上千颗。

  我们曾把流星看作星星的陨落,喜欢抓住这难得一见的瞬间许愿。虽然科学事实总是会打破这些美好的憧憬,但流星雨仍然是宇宙带给我们的一场华丽而盛大的演出。

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