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类似SARS的新型病毒

2013-02-07 23:30:58

胡德良 

2012年夏天,在中东地区发现的类似SARS的病毒可能不仅仅感染人类。研究人员今天报道说:这种病原体跟2002年至2003年爆发的SARS病毒是近亲,可能也会感染猪细胞和多种蝙蝠的细胞。研究人员称,这些发现有助于公共卫生部门的官员跟踪病毒的爆发源,并确定野生动物和家畜在传播这种病毒中的作用。

最初,科学家们在沙特阿拉伯吉达市的一个60岁的男人身上发现了这种病毒,这个男人在今年春季患上了严重的肺炎。医生们无法识别致病菌,他们将采样送往荷兰鹿特丹的伊拉斯姆斯医学中心(Erasmus MC)。在那里,经科学家们确认,感染原是一种冠状病毒。据了解,冠状病毒可以引起许多疾病,如:普通感冒和多种肠胃感染。在卡塔尔和约旦也突然出现了感染这种病毒的病例。到目前为止,研究人员总共已经确诊了九个被感染的病例,其中五个病人已经死亡。另外,还有几个疑似病例,尚未确诊。

这种病毒被称为hCoV-EMC(“伊拉斯姆斯医学中心人类冠状病毒”的简称),研究人员为其进行了完全测序。该病毒的基因组显示,它与SARS冠状病毒密切相关。

不久前,有关这项新研究的情况发表在《微生物学》(mBio)杂志在线版上。研究论文的主要作者之一、德国波恩大学医学中心的病毒学家克里斯琴•德罗斯顿说:该研究试图解决一些其他基本问题,如该病毒的起源、进入细胞的方式,以及哪些其他动物会受到感染等。

科学家们知道,SARS病毒是通过一种叫做ACE2的受体来撬开细胞的。由于这些受体主要存在于人类肺部的深处,病人会患上极为严重的病症,通常病情太严重而不会将SARS病毒传染给许多其他人,然而绝大多数具有风险的人群是照料病人的医疗卫生部门工作人员。如果hCoV-EMC病毒利用同一种受体进入细胞,那么研究人员在理解它的传播和预防方面就会有优势,主要是把医疗部门的工作人员保护起来就可以了。如果那样的话,也会有助于药物及疫苗的开发。

为了找出进入细胞的途径,研究小组利用生物工程技术处理了仓鼠幼鼠的肾细胞,使其表达人类的ACE2受体。不出所料,这些细胞可以感染SARS冠状病毒,但是却不能感染hCoV-EMC病毒。进一步试验支持该发现,因而研究人员得出结论:这种新冠状病毒并不利用ACE2受体进入细胞。亚特兰大埃默里大学的传染病学专家拉里•安德森说:该病毒到底利用了哪一种受体,研究人员尚不清楚,这是这项新研究的不足之处。

流行病学家们也想知道哪些动物物种能够感染这种病毒,以阻止这种新冠状病毒的进一步传播。为了确定哪些种动物会感染hCoV-EMC病毒,德罗斯顿及同事利用人类、猪以及多种蝙蝠的细胞做感染试验,发现该病毒能够感染所有这些种类的细胞。“一种冠状病毒可以轻易地返回去感染蝙蝠,这是不同寻常的,”德罗斯顿说,“绝大多数冠状病毒来源于蝙蝠,但是这些病毒一旦传播到其他物种身上,就再也不能使它们重新感染蝙蝠细胞了。”例如,SARS病毒来源于中国的菊头蝠,然而一旦在人类中找到了归宿,它就发生了巨大的变化,科学家们无法使其重新感染蝙蝠了。

hCoV-EMC病毒可以感染蝙蝠细胞,这个事实与蝙蝠可能是该病毒来源的推测并不矛盾,但是研究结果没有证明蝙蝠就是病毒源,”安德森说,“该病毒一定来源于某种动物——对于所发生的情况,再也没有其他的解释了。可是,我们仍然不知道病毒的来源到底是什么。”

然而,德罗斯顿称:根据这些发现,这些新型冠状病毒好像能够感染多个物种。他说,这意味着:公共健康部门的官员将必须着手检查当地野生动物及家畜种群的感染迹象,以有效控制病毒的传播。(译自:美国《科学》杂志网站,原著:Carrie Arnold

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