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《科学24小时》

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嘿,我就是个“球”

2013-05-10 21:33:57

2011 4 月,美国研究人员称,该国首例麻风病人可能由一种奇怪的生物传染而来,这种奇怪的生物便是本文的主角———犰狳……

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嘿,我就是个“球”

范士忠

 

2014 年巴西足球世界杯已选定“犰狳”为吉祥物,也许很多读者并不知道“犰狳”这两个字该怎么念,也不知道它到底是什么生物,更从未看见过这个家伙。那么,犰狳究竟为何物?它为何能与足球结缘?这里告诉您:犰狳是南美珍稀动物,它真的可以当球踢。

犰狳(读音为Qiú Yú),亦称“铠鼠”,是南美洲特有的珍稀哺乳动物,属贫齿目犰狳科,主要栖息在树林、草原和沙漠地带。犰狳的模样很奇特,活像一个“古代战士”,全身披挂坚甲,躯干分成前、中、后三段。前段和后段是由骨质鳞甲结成的不能伸缩的整体,中段的鳞甲则分成瓣(带状),并有肌肉相连,可以自由伸缩。犰狳嘴尖、耳朵大,尾巴末端尖细,尾部和四肢也都有鳞片,鳞片间有毛,腹部无鳞有较密的毛。动物学家根据犰狳身上的瓣数多少,分为三瓣犰狳、六瓣犰狳和九瓣犰狳。犰狳的大小相差甚远,最大的犰狳(也叫王犰狳)身长可达1.5 米,最小的犰狳仅有1.5厘米。

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犰狳喜欢独自生活,白天躲在洞**睡觉,夜间出来活动。它们主要取食蚂蚁、蠕虫、蜗牛、甲壳虫以及蛇类和树枝、水果等。此外,犰狳最爱吃腐烂的动物尸体,哪里有牛、马以及其他动物的腐肉,哪里就有犰狳的身影,它们可以轻而易举地获得这些食物。大多数犰狳每年只生1 胎,孕期4 个月,也有个别的品种一次生4胎。有趣的是,同窝的犰狳幼仔性别是相同的。

犰狳的拿手本领就是掘土挖洞。它的前足长着弯而有力的爪子,能在坚硬的土地上挖洞,不一会儿就能把自己掩埋在土里。有人曾这样描述过它挖洞的神速:假如你骑在马上还看得见它,但在下马一瞬间,它已经钻到土里去了。

犰狳生性胆小,极易受到惊吓,但它却有御敌绝招。据动物学家研究,犰狳的防御手段可分为三种:“一逃、二堵、三伪装。”一般情况下,犰狳以“逃”为主要的保命手段,且逃跑速度非常惊人。由于它有相当敏锐的嗅觉,所以当意识到有危险情况时,犰狳能以很快的速度把自己的身体隐蔽在沙土里。当它逃入土洞以后,就用其尾部盾甲紧紧堵住洞口,好似“挡箭牌”一样,使敌人无法伤害它。当犰狳遭到攻击而未及逃脱时,它还会像刺猬那样蜷缩成球形,以“铁甲”紧紧包裹住自己的身体,使得狐狸或狼等休想伤害它一根毫毛。最有意思的是,当地的印第安小孩常常把它当球踢,在这种情况下它根本不会逃跑,只会蜷缩成一团,任由孩子们疯。

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虽然犰狳在捕食和挖洞时,常常会破坏农作物,但犰狳对人类却有更大的贡献。它的肉鲜美可食,鳞甲可制提篮、玩具、钱包等工艺品。它对现代医学研究也很有帮助,科学家们常利用犰狳培养麻风杆菌。这种杆菌早在1873 年就被人类发现,可是用试管培养却非常困难,但人们在犰狳身上取得了成功。麻风杆菌主要选择人体体温低的部位进行攻击,鼻、耳是最易感染的部位,而犰狳的体温正好在28℃~30℃之间,最易感染。此外,人类感染麻风杆菌后需要3年以上才会进入活跃期,但人工饲养的犰狳感染很快,感染后还可存活1215 年,而且每克感染组织中所含的麻风杆菌比人体中的数量多好几倍,是天生的麻风杆菌培养体,为生产更为有效的疫苗创造了良好的条件。可以说,犰狳在很大程度上帮助人类解决了麻风病感染的问题,并控制了麻风病的传播速度。

鲜美的口感成了犰狳最大的祸害,它们被当地居民大量捕杀。目前犰狳已经变得十分稀有,濒临绝迹,加之生态环境恶化,犰狳已难觅家园。




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