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杨晗之

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《科学画报》编辑

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麻省理工为啥这么牛

2014-01-24 16:53:50

麻省理工为啥这么牛

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根据国际高等教育研究机构QS公布的2013-2014年度“QS世界大学排名”,美国麻省理工学院击败“同胞”哈佛大学和英国剑桥大学,蝉联榜首。中国内地有7所大学位列前200名,其中北京大学、清华大和复旦大学进入前100名。

 

麻省理工学院不仅是美国及世界理工大学之魁首,其他如管理学、经济学、哲学、政治学、语言学也同样优秀,绝大多数学科都排在全美前三名。它的林肯实验室、计算机科学及人工智能实验室、媒体实验室和斯隆管理学院均享誉世界,是全球学子心驰神往之地。在一百多年的历史中,麻省理工学院诞生了61位诺贝尔奖得主、14位宇航员。联合国前秘书长安南、华裔建筑学家贝聿铭、以色列政治家内塔尼亚胡、中国科学家钱学森等,都是该院的毕业生。中国高校与世界顶尖大学的差距究竟在哪儿,看看麻省理工学院的教学理念和趣闻,将给我们提供有益的参考。

 

理念前卫

153年前,为了适应当时美国社会的快速发展,著名的自然科学家威廉·巴顿·罗杰斯决定创建一所以研究、实验为特色,自由开放的大学,希望借此将美国建成引领世界潮流的科技强国。由于南北战争的影响,直到1865年麻省理工学院才迎来第一批15名学生。

罗杰斯在办学之初就确定不以盈利为目的,在学费无法维持开销的情况下,学院依靠社会和校友捐助运转。一百多年来,麻省理工学院一步一个脚印地迈向全球高等教育宝塔的塔尖,为全人类留下成百上千影响历史发展进程的发明创造。而罗杰斯及其后人从未拿过学院的一分钱好处。

进入21世纪,麻省理工学院这样表述自己的使命:“麻省理工学院致力在科学、技术及其他学术领域方面的知识开拓和学生培育,为21世纪的美国和世界提供最好的服务。”为了将自己的教学经验与其他大学共享,也为了给那些没有机会来麻省理工学院读书的莘莘学子提供自学的方便,学院于2002年大胆地实施OCW计划,也就是网络公开课计划。世界各地的使用者可以通过网络了解各项专业知识,获得宝贵的信息。此项计划获得世界各地学者的高度赞扬。受此启迪,《中国青年报》等媒体向中国几家著名学府发出倡议,效仿美国麻省理工学院网络公开课的做法,将本校的教学课程翔实系统地上网公布,供有志者交流学习,但应者寥寥,无果而终。

罗杰斯确立的开放民主的管理作风也是麻省理工学院走到今天的精神支撑。学院所有重大事项必须听取教职人员的意见,甚至是全体学生的意见。麻省理工学院创建初期正赶上美国经济大萧条时期,在招生和师资方面遇到很大困难。学院董事会成员一度建议将麻省理工学院与哈佛大学合并,但在该校学生的抗议之下,决策层坚定了独立办学的决心,义无反顾地迈向自己的理想和既定目标。

麻省理工学院的师资水平高是公认的。它有93位教师任美国国家工程院院士,有90位是美国国家科学院的成员,有209位是美国艺术科学研究院的成员,有16名已故或健在的教师荣获国家科学勋章。

麻省理工学院教授的工资待遇只是美国普通高校的水平,甚至比有些二三流高校教授的还少,但是他们从没有因收入低而跳槽。他们将做麻省理工学院的教授视为自己的人生价值,报酬再少也心甘情愿。

 

特色鲜明

有人称麻省理工学院是“癫狂精神病院”,也有人认为它是科学的“圣地”;有人称麻省理工学院的学生是天才是圣人,也有人说他们是疯子是怪人。麻省理工学院的学生如何看待自己和学院呢?IHTFP是麻省理工学院使用频率最多的词,根据不同人的感受,它可以译为“我憎恶这地方”,也可表示“我真的发现了天堂”。连学院的主管者也不否认,多数学生入学后就想着尽快离开这里。因为它的学业之重是常人难以想象的,简直就是“用消防龙头当水杯”,尴尬之状可想而知。

麻省理工学院的作业以多和难著称。有些课“难名昭著”,令学生们望而生畏。比如,电脑程序的结构与理解,线路与电器,热力学与动力学,就是让学生为了过关而彻夜不眠的“杀人课”。

据说,近2/3的新生刚入学就叫苦连天。有人说,在麻省理工学院,要想顺利完成学业,在“学习”“睡眠”和“朋友”三者中只能得到两个——大多数学生聪明地选择了放弃充足的睡眠。学生从抱怨到习惯,很多人上学的数年里,几乎很少走出校门,更别提旅游观光了。

当然,学生也有自己的娱乐方式。“猎奇计划”就是最著名的年终娱乐。所谓“猎奇计划”是表现才学的马拉松竞赛。由学生自由组合成攻关小组,将一系列难题集中在三天内完成。所有的难题开始都像天书一样,开始时大家都处于同一水平,但随后就逐渐分出高低,最终用150个子题的答案来诠释那个总的大难题。

“猎奇计划”开始后,攻关小组的学生带上几天的生活必需品,在教室或过道的一角席地而坐,通宵达旦。什么时候得到通知优胜者已经确定,活动才算结束。优胜者一般在72小时左右产生。夺冠的小组将获得为下一年度“猎奇计划”设计难题的权利。

为了让学生适当宣泄因紧张学习带来的心理压力,对一些看似出格的恶作剧,在不影响人身安全的情况下,学院不会加以阻拦。比如,自20世纪70年代起,每当学期考试结束,学生总会进行一次摔钢琴活动,就是把一架旧钢琴从教学楼顶推下——摔碎。

这个刺激的游戏,除了娱乐没有任何意义。但麻省理工学院的管理者说,既然是娱乐,就不需要理由和意义,他们喜欢就让他们做吧。难能可贵的是,院方甚至以欣赏的态度看待学生在恶作剧中体现出来的创意。

2006年,麻省理工学院几个系的学生合谋,炮制了有史以来最大的一宗校园恶作剧——他们从“死对头”加利福尼亚理工学院的校园偷走了一门2吨重、有130年历史的大炮,运到4800千米外的自家校园。

事情的起因是加利福尼亚理工学院的学生恶搞在先。在新学期即将到来之际,加利福尼亚理工学院的学生混入麻省理工学院,向前来参观的未来学子发放貌似麻省理工学院制作的T恤衫。衣服看起来皱皱巴巴的,像劣质棉布缩了水的模样,前面印着麻省理工学院的英文缩写“MIT”,后面却写着“因为不是每个人都有机会去加利福尼亚理工学院”。对这种找上门的捉弄,当然要给予加倍的还击。

还击行动组事先进行了周密的策划。他们用伪造的文件骗过加利福尼亚理工学院的保安人员,大摇大摆地把大炮运了出来。时间选得正是时候,大炮连同记述运炮经过的说明稳稳摆在麻省理工学院校园之时,正好是校园参观周的开始。不到半天时间,差不多全美国人民都知道了此事。

麻省理工学院院方不但没有对学生的恶作剧动怒,反而把他们搬运大炮的绳索和撬棍等“作案工具”收藏进学院的博物馆,供人们永久参观。


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