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抗争人类的命运:延续生命打败死亡

来源:环球科学

  导语:人类从未停止过对死亡的抗争,技术革命的时代,人机融合、人体冷冻这些技术会是我们所寻求的永生之道吗?

  关键词:永生;超人类主义;人体冷冻

  作者:Cathal D. O’Connell

  技术能让我们实现永生吗?

  这篇文字由Griffith Review 第56次编辑的Millenial Strike Back授权转载。所选部分包括摘要,和Y世代作者发布的相关问题定义和争议。

  文学史上最伟大又古老的长生不老作品讲述了苏美尔国王吉尔伽美什的故事。于公元前2800至公元前2500的某段时间,他统治了乌鲁克。

  吉尔伽美什是拥有超越人类力量的英雄。在目睹了他朋友的死亡后,他对生命的存在感到了深深的恐惧,因此周游世界寻求永生之道。

  当两次避免死亡的机会从他指尖溜走,他才意识到与人类的共同命运抗争是徒劳的。

  与机器融合

  “超人类主义”指的是我们可以通过与机器融合来突破肉体的限制。这一想法被新晋技术领袖, Ray Kurzweil (现任谷歌工程部总管)推广。他因在20世纪90年代提出了一系列关于技术的敏锐预测而获得公众关注。

  在他1990年的著作《智能机器时代》中(MIT出版),Kurzweil预测到2000年之前,电脑将击败世界上最好的棋手。这件事在1997年发生了。

  他同样预见了互联网的爆发式增长和可穿戴技术的到来,以及无人机作战、自动翻译技术的出现。Kurzweil最著名的预测是他所说的“奇点”— 人造超级智能的出现,将引发技术失控发展。他认为这一现象将在2045年前后发生。

  在某种程度上,人和机器的融合已经开始了,生物电子的植入,如人工耳蜗,由电子芯片驱动的电脉冲和大脑交流,从而弥补了听力的缺失。

  在圣文森特医院和墨尔本大学,我的团队正开发其他与神经活动联系的方式,新方法将帮助人们通过神经控制电子手臂。

  这些事例都涉及在一些电子硬件与大脑之间传递简单信号,但想真正实现脑机融合,我们需要找到传递思想和记忆的方法。

  2011年,洛杉矶南加州大学的科学家取得了突破进展。他们将一个电脑芯片植入老鼠体内,当作大脑的外部硬盘。

  最初老鼠只是学习一种特定的技巧,拉下一连串把手来获得奖励。硅芯片会在新记忆编入大脑海马区时读取这一过程,并记录下它检测到的电信号模式。

  随后研究者通过给老鼠注射使海马区受损的药物,使其忘记这一技巧。然后由硅芯片来接管,释放一系列在先前练习时记录下来的电信号。

  结果令人可喜,老鼠记起了这一技巧——芯片发出的电信号基本上重现了记忆,就像黑客帝国里, Keanu Reeves学会(下载)了功夫的大致景象。

  然而还是那个潜在问题,大脑和电脑的区别可能比像Kurzweil那样的人所认为的更大。就像法国国家信息与自动化研究所计算机科学家Nicolas Rougier 所说,大脑本身也需要身体的复杂感知输入才能正常工作。

  将大脑和身体的感知输入分隔开,很快情况就会变得紊乱。因此感觉剥夺才被当作一种折磨方法。即使人工智能可以实现,也不意味着我们的大脑可以与之结合。

  无论在奇点会发生什么(如果它真会到来的话),现年68岁的Kurzewill都想亲眼见证。他的《奇妙旅程—长寿直到永生》》是一本为希望看到长寿革命的人而撰写的长寿指南。书中详细描述了他的饮食习惯,并列出了他每天所摄入的200多种补品。

  如果这种方法行不通,他还有后备计划。

  人体冷冻

  人体冷冻法的思想是在人死后保存身体,希望在未来的某一天,那时的文明将有能力(和意愿)复活死者。

  Kurzweil和de Gray以及其他约1,500人(显然也包括Britney Spears)在亚利桑那州的阿尔科生命延续基金(Alcor Life Extension Foundation)注册签署了死后进行冷冻保存的协议。

  然而这个想法似乎有点疯狂。 即使用日常经验,你也能知道冷冻会改变事物。比如你可以分辨出一个冰冻的草莓,是因为味道,特别是质地,变化都很明显。 因为当草莓细胞冻结时在其中会充满冰晶。冰将它们撕扯开,基本上变成了一团糊状物。

  那也是阿尔科不会“冰冻”你的原因,他们只是将你变成玻璃态。

  在你死后,身体里的血液被排尽,取而代之的是由防冻剂和防腐剂制成的特殊低温混合物。冷却时,液体会变成玻璃态,但不会形成危险的晶体。

  你被放置在一个巨大的液氮瓶中,冷却至-196℃,这种温度已经能有效地停止生物学时间。这时你的状态不再改变,直到科学能找到你死亡诱因的治愈方法为止。这也许需要一年或一个世纪。

  “人们不了解人体冷冻技术” 阿尔科总裁Max More在YouTube上一次设施游览时说,“他们认为这是对死人做的一件很奇怪的事,但他们不理解这实际上是急救医学的延伸。”

  这个想法可能不像听起来那么疯狂。类似的冷冻保存技术已经被用来保存用于生殖治疗的人类胚胎了。

  “今天在世的人中就有经历过冷冻技术的”他补充道,“只不过他们在当时还只是胚胎而已。”

  2009年,21世纪医学(私人资助的冷冻研究实验室)的人体冷冻专家Greg Fahy的研究在某种意义上可以证明这个概念。

  Fahy的团队移除了一只兔子的肾脏,使其玻璃化,并将其重新植入兔子体内作为唯一的工作肾脏。 令人惊讶的是,兔子依然能够存活九天。

  最近,Fahy开发的一种新技术可以在-196℃玻璃化下完整保存一只兔子的大脑。 在温度恢复后,高级3D成像显示兔子的“连接体” ,即神经元之间的联系,并没有受到干扰。

  不幸的是,新技术所用的化学物质是有毒的,但这项工作确实给未来可能通过无毒的友好物质来实现同等程度保存方法的研究带来了希望。

  也就是说,保存结构不一定保持功能。我们的思想和记忆不仅仅存在于神经元物理联系间的交互,还有联系的强度——以某种形式编码在蛋白质的折叠之中。

  这就是为什么迄今为止最出色的冷冻工作可能是在2015年由阿尔科做出来的原因。当时科学家设法将一个微小蠕虫玻璃化,在两个星期后将其恢复原状,发现记忆还是完好无损。

  然而蠕虫只有302个神经元,你有超过1000亿个,它们有5000个神经元与神经元间的连接,你至少有100万亿个。所以差距还是有的,但希望肯定也存在。

  在澳大利亚一个新的非营利性组织,南部冷冻公司(Southern Cryonics)正计划在南半球开启第一台冷冻设备。

  南部冷冻发言人和秘书马特·费舍尔(Matt Fisher)在电话中告诉我:“最终医学将能够让人们永久保持健康。”

  “我想看到转变后的一面。 我想生活在一个每个人都可以拥有足够长时间健康的世界。而且,我想让每个我知道并关心的人都有这种机会。”

  为了让“南方冷冻”的事业开展起来,十位创始成员每人投入了50,000澳元,为他们自己或他们所选择的人提供冷冻保存。鉴于该公司是非营利性的,Fisher 并不是为了经济利益而宣传它,他只是单纯相信这项技术。

  “我真的很想看到(冷冻保存)成为澳大利亚境内最常见的身后选择。

  Fisher承认,现在还没有证据表明冷冻保存能够起效。他说,问题不在于今天什么是可能的,而在于未来什么是可能的。

  关于作者:Cathal D. O’Connell 是墨尔本大学圣文森特医院BioFab3D中心主任。

  (翻译:朱雅文;审校:杨玉洁)

  原文链接:

  https://theconversation.com/fighting-the-common-fate-of-humans-to-better-life-and-beat-death-76458 

  论

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