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《我们爱科学》

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数数银河系的“盘”

2008-11-18 20:34:50

  很久很久以前,人们便发现晴朗的夜空中,有一条不规则的银白色光带,它就是银河。于是,许多美丽动人的故事因神秘的银河而生。

  围绕着银河,人们有许多幻想,也有许多疑问,比如,银河系长得什么样?又由几部分组成?

  在逐渐看清银河系真实面目的过程中,天文学家发现银河系里有一个让人迷惑不解的“盘”,而且这个“盘” 正在变成“碗”,这究竟是怎么回事呢?

  长得什么样

  地球处于银河系中,人类没法看到银河系的全貌,这真是“不识庐山真面目,只缘身在此山中”啊。所以,天文学家只能靠间接的方法来推测银河系的长相。

  早在1750年,英国科学家赖特就指出,银河系的长相就像一个巨大的扁平圆盘,这是天文学家对银河系外貌的首次描述。

  后来,天文学家观测研究发现,银河系大体上由4部分组成:银盘、核球、银晕和暗晕。核球在银河系的最中心,长得就像一只哈密瓜;绝大多数恒星都分布在银盘里,银盘长得就像扁平的圆盘,犹如运动场上的铁饼一样;银盘外面还“裹着”一团松松的“棉絮”,这就是阴晕;暗晕则在银河系的最外面。

  难道银河系的长相这么容易就被人类看清楚了?

  究竟几个盘

  当然不是啦。随着观测技术的进步,人们将银河系的长相看得越来越细致,也得到了越来越多的新发现。

  银河系最主要的部分——银盘的长相,以前人们只能看个模模糊糊。后来,天文学家发现,实际上,银盘是分两种不同形态的:厚盘和薄盘。薄盘在内,也就是人们原来认为的银盘,里面的恒星年纪比较小;厚盘在外,里面的恒星年纪比较大。两个盘相互套叠,彼此融合,很难清楚地区分开来。

  天文学家经过更细致地观测,又把薄盘分为年轻薄盘和老年薄盘。老年薄盘套在年轻薄盘外面。

  事情还没有结束哦。除了恒星,银河系中还有大量的气体尘埃物质呢,这些物质也“长”成了盘状,这就是气体盘,气体盘处于银盘的最外面。

  由“盘”变成“碗”

  好不容易把银盘的长相看了个大概,日前,美国科学家又发现,银盘的长相又变了!

  变成什么样了?原来,他们发现,银盘的中心凹陷成了碗状。古语说:“风乍起,吹皱一池春水。”那么,吹皱银河系“水面”的“风”究竟来自哪里呢?是外来星云造访的缘故。

  邻近的星云运行时穿过银河系,尾流激荡,使得银河系就像“在微风中颤动”,发生弯曲。

  科学家认为银河系的“邻居”大小麦哲伦星云是罪魁祸首。麦哲伦星云环绕着银河系运行,运行一周约要走过15亿光年。当麦哲伦星云环绕银河系运行时,就像是“船只行驶过海洋”一样,引起的“波浪”威力强大,足以使整个银河系弯曲变形并震动不已。看来,偌大的银河系也不是坚不可摧啊。

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