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《我们爱科学》

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对付太空垃圾的新招数

2009-05-17 17:15:03

  警报,警报!太空已经成为垃圾的天堂,太空垃圾将可能阻断人类的太空之路!

  人们该怎么办呢?

  无处不在的幽灵

  看起来,太空似乎非常辽阔纯洁,可实际上,现在的太空并不怎么干净,那里面有很多脏东西。

  自1957年前苏联发射第一颗人造地球卫星以来,人类已经进行了6000多次航天器发射。这些航天器在太空留下了大量的碎片,它们就是飘荡在宇宙空间的太空垃圾。

  据统计,太空中现有直径大于10厘米的碎片9000多个,大于1厘米的60万个,而漆片和固体推进剂尘粒等微小颗粒可能数以百万计……瞧,这是不是一个可怕的数量?

  1965年,美国航天员爱德华在太空行走时,失手丢掉了一只手套,不过还好,一个月后,这只时速近2.8万千米、人类历史上最具杀伤力的手套,坠入大气层烧毁了。

  1996年美国一枚飞马座火箭在太空发生爆炸,产生了大约30万个碎片,这些碎片甚至在太空形成了一个“碎片云”。

  2006年,亚特兰蒂斯号航天飞机的航天员在组装国际空间站时,也为太空垃圾添了几件新玩意儿:若干个螺栓。

  此外,还有航天员“随地乱扔”的垃圾,包括粪便、牙膏、剃须乳液等。总之,太空中什么烂玩意儿都有。据统计,太空垃圾总重量大约有5500吨。

  神舟七号需警惕

  5500吨太空垃圾,要是一整块还好说,人们派几艘飞船就能把它推开。然而糟糕的是,这5500吨垃圾是以上百万块的形式出现的。它们密密麻麻围在地球周围。

  更可怕的是这些数量庞大的太空垃圾像卫星一样,有极高的速度。它们飞得比超音速飞机或子弹还要快。这就是问题了——它们能撞穿一切!不管是航天飞机,还是国际空间站;不管是卫星,还是飞船;不管是美国的,还是中国的,只要被太空垃圾瞄上,就十分危险!

  所以,中国的神舟飞船每次发射,都小心谨慎,必须严密监控运行中的大块太空垃圾(小块则实在没办法),避免与它相撞。今年10月即将发射的神舟七号飞船也是这样,而且神舟七号航天员要出舱进行太空漫步,更需加倍小心,因为一颗迎面而来的直径0.5毫米(很难察觉)的金属微粒,也能击穿结实的航天服,给航天员带来危险。

  “激光扫帚”应对太空垃圾

  怎么对付太空中四处飘荡的太空垃圾呢?很遗憾,现在还没有什么好办法,大家还在研究。现阶段“惹不起”它们,只希望“躲得起”。

  最近,美国宇航局正在试验一种“激光扫帚”,它的主要功能是将运行在空间站轨道内的直径为1至10厘米的垃圾扫除出轨道。

  “激光扫帚”工作时,先将垃圾锁定,然后发射激光使它的一部分升华为气体,再利用气体运动的反作用力,推动垃圾飞向地球,最终栽进大气层,与大气层产生强烈摩擦而燃烧掉。

  “太空风车”与“自杀式卫星”

  直径在1厘米以下的垃圾怎么处理呢?

  美国科学家正在研制一种巨大的风车式卫星。这种“风车”有4个金属扇叶,中央安有电脑和发动机。“太空风车”能在太空中慢慢旋转并寻找太空垃圾,有了目标,它就会扑上去与垃圾相撞。微小的垃圾碎片会嵌入金属扇叶,从而达到清除垃圾的目的。

  也许你还会追问,怎样对付那些直径大于10厘米的垃圾呢?

  英国科学家设想了一种“自杀式卫星”。它只有足球那么大,重量有6千克,配备有4个小型摄像机。它一旦发现太空垃圾,会马上依附上去,迫使其运行速度降低,然后一同栽入大气层,与垃圾同归于尽。怎么样,“自杀式卫星”是不是很悲壮?

  虽然有不错的设想,但目前太空垃圾问题还没有得到解决。科学家们很担心,数十年后,这个问题如果仍然得不到解决,那么往太空发射任何卫星、飞船都是危险的,人类可能被垃圾堵住通往太空的路。

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