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《科技潮》

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黄独的手性

2009-12-19 21:29:05

  黄独(Dioscoreabulbifera),也称黄药、山慈姑、零余薯等,是一种重要的中药,据说它的块茎能治甲状腺肿大、吐血、咯血、百日咳之类,但我对此毫不关心,因为我更在乎其美学特征而非药性。我关心的是这种藤本植物的茎向左转还是向右转,即它的茎的手性如何。

  “手性”说是的一种镜像对称性,也称左右对称性。我已在《科学》《生命世界》《植物的故事》中多次讨论过植物的手性问题,但没有专门讲黄独的手性。结合照片,黄独茎的秘密一目了然。

  首先,黄独是薯蓣科薯蓣属的植物,这个属的植物大多为草质藤本,其茎既有向左转的也有向右转的。这表明同科同属不同种的植物手性可以不同(顺便提一下,豆科紫藤属也有这个特点)。黄独的手性为左手性,与同科同属的黏薯蓣、穿龙薯蓣、高山薯蓣、五叶薯蓣手性一致,而与同科同属的野山药、山药、墨西哥龟甲龙等手性不同。第二,上面所讲的是藤本植物茎的“公转”,实际上还存在容易被忽视的“自转”问题。黄独茎的“自转”方向不同于“公转”方向,它的“自转”方向呈右手性。

  “公转”容易识别,只要看看它如何缠绕在支撑物上的就可以了,那么,如何识别“自转”呢?黄独的茎恰好长了若干条纵棱,样子很像裙边儿,外缘呈波浪形。这些纵棱并非平行于茎,而是向右旋转,于是可判定其茎具有右手性。

  黄独的公转特征我早就注意到了,但其自转特征则在很久后才注意到。

  2005年9月29日,我在云南思茅(现已改名普洱)的镇沅摘了几个外形像小土豆的黄独珠芽,回到北京后我把它放在阳台上(它怕冻,在北京野外无法越冬),第二年春它竟发芽了。我把它种在了香椿树下,不久它就沿香椿树爬上去了。我时不时地观察它,这时就注意到了它的自转。当时颇激动,赶忙用相机拍摄下来,还专门拍了微距片。不过,我事后检查几年前拍摄的若干黄独照片,放大来看,从中除了能看到明显的左手性公转外也能看到右手性的自转。“观察渗透理论”的又一例证!现在想看到“自转”,就能看到,以前没看到,是视而不见,或者不想看到。大自然有多少秘密是我不曾看到或者不想看到的呢?

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