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杨晗之

开博时间:2016-11-21 20:30:00

《科学画报》编辑

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新年要有新想法,你知道”新想法“是如何产生的吗?

2016-01-08 09:54:02

文/丁奇芳

人类会对很多事感到无能为力——我们无法像猎豹那样奔跑,也无法像老鹰那样飞翔。尽管如此,这些脑海中天马行空的各种想法,却能让我们的生活更加美好。


我们常常会有新想法,它们在我们的脑海里徘徊,有时候会冒出来影响周围的人,进而影响更多的人,从而改变世界。


  我们是如何做到这点的?思维是如何越过我们现有的知识,而创造出新想法的呢?答案就是:我们会综合已经存在于脑海中的各种想法,产生新想法


  对概念进行综合是最基本的大脑活动,很多动物都具备这种天赋。想象一下,一只狗学会了从主人那里接住物品,它关于接住物品的概念里包括它的主人,而不包括我。可是如果我拿着一只球朝那只狗走去,狗就会把接住物品的概念跟我结合起来,这时候,它会接住我扔过去的球。


  这个例子中,狗仅仅综合了2个概念。人类则拥有更高级的综合概念的能力。在某个时刻,可能是旧石器时代早期,也就是大概50000年以前,我们发展出了综合各种矛盾想法的能力,这种高级的综合概念能力是我们创造力的源泉。


  以一件名为“狮人”的象牙雕塑为例,它大概完成于32000年前。1939年,人们在德国南部的山洞里发现了它的碎片。这些碎片几十年来都没受到过关注,直到1998年,科学家认为这件雕塑是人类创造力的证据。它清楚地说明了人脑有综合不同概念的能力:狮子和人并不只是同时存在于脑海中的2个概念,他们被放在一起,并创造出了一个新概念——狮人,不单是狮子,也不单是人。我们不会把狮子和人搞混,我们会综合这2个概念并产生新想法,我们还可以把关于狮人的想法和关于象牙雕塑的想法综合起来,构思出它们的象征物。


  综合出“狮人”的概念看上去很简单。如今,全世界的人都能认识并创造出各种象征物。孩子们看云的时候会看到龙、船、树等等。人们会用树枝在沙滩上作画。然而,这些看似自然而然的能力其实非常高级。假如一个生活在旧石器时代早期的人,已经具有灵活的综合概念能力,他或她就不会对在石头上刻画人脸感到困难。事实上,目前在旧石器时代的考古记录中,尚未发现任何象征物或者仅仅是关于脸的象征物


  或许有人会认为,需要一个更加先进的文明来培育这种创造力。恰恰相反,事实上是高级的综合概念能力推动了文明的进程。从进化的角度来说,这种综合概念能力,以及随之而来的创造象征物的能力,出现的时间并不久。然而,它一出现,就改变了一切。


  对狮子和人这2个概念的综合,会让我们误以为综合概念这种行为是古怪的、少见的,是人有意识去做的。其实,它时刻都在发生,很多时候我们甚至无法意识到它。


  举一个日常生活中的例子:循环周期。从经验上说,日子一天过后又是另外一天,顺序上是不确定的,每一天都是不一样的,不会重复。但是,这种不确定性不便于我们安排工作和生活,于是我们综合了这些不同的日子,把它们归纳为循环周期——周、月和年。这些新概念可以把过去的日子和即将到来的日子统合成一个紧密的、可测量而又易于管理的范畴


  人类综合概念能力的发展推动了很多领域的进程,如艺术、科学、宗教、语言、时尚、高级社会认知以及其他人类创造性活动。即使高级的综合概念能力很可能是近期才在人类进化中发展起来的,并且它本身也才迈出了一小步,但是它提升了人类的智力。它给予我们能力,帮助我们前进,让我们有能力不断探寻人类自身的存在意义。


——选自《科学画报》

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