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更环保的死法

死亡大概是生命不可避免的终点。即便如此,仍然有人类希望身体在死后能够长存。一个多世纪以来,美国人的生命循环看起来就像是一块马蹄铁——用棺木埋葬的习俗,阻止了大自然将宝贵的有机物进行再利用。作为未来的替代方案之一,越来越多的遗体可能会被放任自然地腐烂。

“防腐”可能才是对遗体最糟糕的冒犯。将甲醛等化学物质注入尸体的实践,可以追溯到古埃及。到了19世纪中期,为了长途运送内战士兵的遗体,这种实践在美国开始盛行。如今,美国的殡仪馆每年大约要对一百万具尸体进行防腐处理(每具尸体平均需要10-15升化学物质)。这么大量的致癌物,危害不容小觑。

遗体防腐带来的效应会像涟漪般不断延伸。经过处理的遗体将保存在大量木材和钢铁制 作的棺材里,并最终被下葬到混凝土的墓穴中。这种做法阻止了尸身中的营养物质(例如 钾和钙)回到土壤,反而使其与土壤隔离并缓 慢地变质。缺氧环境会导致尸体释放甲烷(其 温室效应比二氧化碳更严重),防腐液体还可能会渗透到土壤中并进入地下水,可能达到有 毒的浓度。死者对人类的最后贡献,难道就是有毒的渗出液?

许多国家支持化学上更简单的选项:火葬。在美国,这种实践也越来越流行。研究死亡的弗吉尼亚理工大学副教授Phil Olson发现,丧葬趋势的改变,与美国文化中对死亡的感受发生变化有关。人们不再认为遗体对于怀念逝者是必要的。“随着社会的变化,人的观念也在改变。”他说。现在已经有一半的美国人选择火化,按照这个趋势,这个数字到2035年能提升到79.1%。

然而,乍一看属于“极简主义”的火葬,对资源的消耗也是很高的。想把一具遗体完全化为骨灰,大约需要105升的燃料才行。当然,火葬不需要土葬墓地那样的占地面积,其长期碳排放甚至比土葬还低了10%。

有美国人开始寻求对后世环境影响更小的丧葬选择。人们对“绿色葬礼”的需求日益增加。这种葬礼或者选择无毒的防腐液(用精油代替甲醛),或者干脆放弃防腐处理。其实,这是某些宗教团体一直以来的做法:犹太教和伊斯兰教在传统上都避免使用防腐。

如今,类似“华盛顿城市殡仪计划”这样的组织正在积极推动地区立法,为人们增加更多的殡仪选择——美国的许多州有明文规定,人们去世后必须进行传统墓葬或火葬。今年5月,华盛顿州政府通过了一种替代方案:将尸体存放于填满锯末的容器里,随后转化为肥料。根据估计,遗体通过这种方式转化为植物肥料后,可以减少大约一吨的二氧化碳排放。对于美国人来说,这种方式也比天葬(将尸体置于山顶,让猛禽分食)更容易接受。

把我们的遗体献给食腐动物,大概不会成为下一个丧葬主流。但人们已经逐渐认识到,最环保的死亡方式是任由尸身腐烂,而不是试图阻止这一自然过程。

本文来自:北京科技报
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