外星人 地球人喊你过来看看

图文: | 2016-07-01

导语: 什么?我们找到了第二个地球?——先不要激动,其实我们对它知之甚少;我们要耗费巨资寻找外星人?——淡定淡定,这只是一个美好的设想。即使你不是一个科幻迷,或者也不是一个此领域的狂热爱好者,看到上述两条新闻估计也会暗暗兴奋一下。本期专栏,咱们就聊聊地球小伙伴和外星人的故事。

看!我们发现了地球2.0!

                开普勒空间望远镜,以及它连续观测了4年的区域

7月24日零点,NASANational Aeronautics and Space Administration,美国国家航空航天局)召开新闻发布会,宣布发现开普勒-452b——“另一个地球”。这颗太阳系外行星由开普勒空间望远镜发现,位于天鹅座。它围绕着一颗类似于太阳的恒星旋转,距离地球约1400光年。1400光年是个什么概念?如果按照新视野号探测器飞过冥王星的速度,即14千米/秒,我们也要大约3000万年才能到达那里。

                              行星凌星示意图

这颗行星的发现颇有意思。在一个为期4年的任务中,开普勒望远镜始终向着天鹅座附近的一小块区域观测,它发现一颗恒星的亮度每隔一段时间就会短时间内突然变暗一些。而如果周期性地出现恒星短时间变暗的现象(这种现象被称为“凌星”),可能就意味着这颗恒星的附近存在一颗行星。事实的确如此——开普勒-452b绕着一颗恒星旋转,每转一圈就会从恒星前方经过一次,遮挡住那颗恒星射向地球的一部分光。

我们来看看这位地球小伙伴的情况:开普勒-452b的直径比地球大60%;它的公转周期,也就是那里的一年相当于地球上的385天;它和地球类似,距离自己的“太阳”位置适中,在所谓的“宜居带”内;它所环绕的那颗恒星和我们的太阳非常类似,只比太阳重4%,大10%,亮20%,甚至连表面温度都一模一样。

但是,即使开普勒-452b与地球如此相像——以至于我们开始欢欣鼓舞——但我们依然无法确认那里是否存在或曾经存在生命。


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生而孤独的地球人

即使运用我们知晓的所有知识,好像目前也只能确定:在浩渺宇宙中,只有我们脚下的这颗星球存在生命。也许,正是由于这种“生而孤独”的感受,人类一直没有停止对外星生命的搜索。近日,斯蒂芬·霍金与俄罗斯创业者尤里·米尔纳推出了一项监听宇宙的计划,他们设想在未来10年耗资1亿美元,使用两座巨大的射电望远镜(位于西弗吉尼亚州的绿岸射电望远镜和位于新南威尔士州的帕克斯望远镜)扫描银河系,来寻找外星人。

我们来回顾下人类探索外星生命的历史吧:

1960年,美国制订了“奥兹玛”计划,使用位于西弗吉尼亚的绿岸电波望远镜,通过无线电波搜寻邻近太阳系的生物标志信号;

1972年至1975年,开展“奥兹玛”计划二期,对地球附近650多个星球进行了观察,希望能在宇宙的天然无线电噪音外,收听到其他信号;

1972年,美国发射了“先驱者10号”飞船,它于1982年飞跃太阳系边际。飞船上的金属片刻画了人类的形象、人类居住的地球以及太阳系的位置;

1977年,发射升空的美国“旅行者1号”空间探测器携带了一张镀金的唱片,唱片上收录了几十种人类语言和多首音乐作品(其中有中国的古曲),其目的是把地球文明带到星际空间;

1999年,克里米亚半岛的射电望远镜进行了一次星际广播:朝4颗50至70光年远的类太阳恒星方向发射了一系列射电信号;

……

如果算上今年7月14日美国宇航局的“新视野”号飞掠冥王星,以及这次开普勒空间望远镜发现“开普勒-452b”,人类在探寻外星生命(不论是主要目的还是间接目的)的道路上,已经执着地行走了超过半个世纪的时间。


背景知识

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外星人,你在哪里?

也许你会疑惑:宇宙如此之大,星球如此之多,难道就不可能存在外星人吗?回答是当然有可能。不论生命的出现是各种排列组合的必然,还是一次奇迹般的偶然,地球生命的出现,我们(人类)的出现,已经证明了这种可能性的存在。当然,这种可能性的大小,或者说这种可能性会出现的概率,我们还不好说。

“你想象一下,把地球的45亿年历史压缩成普通的一天。那么,出现第一批最简单的单细胞生物大约是在上午4点钟;直到晚上差不多8点30分,才出现一点微生物;快到晚上10点钟的时候,植物开始出现在大地上;晚上10点24分,第一批有翼的昆虫亮了相;晚上11点刚过,恐龙迈着缓慢的脚步登上舞台,支配世界达三刻钟左右。午夜前20分钟,它们消失了,哺乳动物的时代开始;直到午夜前1分17秒,人类才出现。按照这个比例,人类全部有记录的历史不过几秒钟长,一个人的一生仅仅是刹那功夫。”——比尔·布莱森。   

之所以摘抄这段文字,是想让大家理解,生命的出现和发展,以及人类这种高级智慧生物的存在,是一件难以捉摸、复杂多变,并且需要那么一丁点儿运气的事情。

想起一句话:梦想还是要有的,万一实现了呢。不论是基于科学的需要,还是人类自身发展的需要,对外星生命的探索会永不停止。我们会不断地发现地球3.0、地球4.0,会不间断地向外太空传播地球的声音,发出友好的邀请。

当然,但愿我们不会像《三体》中的人类那样,遇到一群不太讲礼貌的家伙。


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